Naturaleza y Biología

¿Por qué los pandas son blancos y negros?

¡Hola Concienzud@s!

Hoy hablaremos sobre un tema curioso donde los haya: ¡el color de los pandas!

El oso panda (Ailuropoda melanoleuca). Fuente: elblogverde.com

 

La coloración del panda ha sido objeto de estudio durante muchos años en el ámbito de la Zoología. A comienzos de este año, un artículo científico de Tim Caro y colaboradores ha arrojado algo de luz en el asunto y ha concluido que sirven para diferentes funciones. La mayor parte del pelaje del panda, que incluyen la cara, nuca, dorso, flancos y vientre, actúa como un mecanismo de mimetismo en ambientes con nieve, mientras que otras partes del cuerpo, como los hombros y las piernas, le sirven para mimetizarse en zonas de sombras.

Por otra parte, el estudio no ha mostrado pruebas concluyentes de que el cambio de color sea debido a decoloración o sirva como regulador de la temperatura. Algunos grupos han sugerido en los últimos años que los dos colores característicos del panda gigante se deben a su dieta, muy pobre nutricionalmente hablando, ya que no están preparados para digerir bien el bambú y extraer al máximo todos sus nutrientes. Este hecho no les permitiría alcanzar suficientes reservas para hibernar y necesitarían estar activos todo el año, por lo que estarían sujetos a numerosos ambientes y diferentes intensidades de luz y sombras, incluyendo paisajes nevados o la oscuridad del bosque tropical.

El trabajo de Caro y colaboradores propone que el oso panda es incapaz de realizar la muda del pelaje lo suficientemente rápido y tiene que llegar a un compromiso entre los dos colores del pelaje. Esta es una estrategia evolutiva alternativa para pequeños carnívoros, como el zorro del ártico, que tiene pelajes distintos para invierno y verano. Curiosamente, el conocido como carcayú (o “glotón”, Gulo gulo), es una especie que tampoco hiberna y es capaz de moverse largas distancias a través de diferentes hábitats, en numerosas ocasiones muestra un patrón de color similar al del panda.

 

Carcayú (Gulo gulo). Fuente: osfantasticos-animaisdoplaneta.blogspot.com

Pero esto no ocurre con todas las manchas del cuerpo. Caro y colaboradores sugieren que las manchas negras de los ojos del panda sirven para comunicarse entre ellos e identificarse, y no como camuflaje. Además, las orejas negras estarían relacionadas con una señal de ferocidad frente a situaciones de peligro.
Todo esto se muestra desde el punto de vista humano, pero otros estudios plantean la posibilidad de que estos animales y otros carnívoros posean una calidad de visión pobre para los colores, por lo que pasarían más inadvertidos si estuviésemos mirándolos con una visión escotópica, es decir, con condiciones de poca iluminación, como cuando nos levantamos de noche y solo somos capaces de percibir formas y contornos, en definitiva, poca información visual.

¡Esperamos que os haya gustado el post!

Fuente: Caro T, et al (2017). Why is the giant panda black and White? Behavioral ecology. DOI: 10.1093/beheco/arx008

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Naturaleza y Biología

VIDA EXTREMÓFILA

¡Buenos días Concienzudos! En estos últimos días han bajado considerablemente las temperaturas, temperaturas que quedan lejos de lo que se considera satisfacción térmica para los seres humanos, que en condiciones normales se sitúa entre los 21 y 25ºC. En esta situación de satisfacción, nuestra temperatura corporal debe mantenerse en los 36,5ºC considerándose óptima. Sin embargo, cuando este valor se eleva, como ocurre en condiciones de enfermedad o en los veranos sofocantes, puede elevarse hasta los 42 °C momento en el que se hace peligrosa, pudiendo causar daños muy importantes incluso hasta la muerte si no se pone remedio. Lo mismo ocurre cuando bajan las temperaturas y a los -35 °C se comienza a sentir somnolencia hasta caer en un profundo letargo.

¿Pero, existen organismos capaces de soportar condiciones extremas? ¿Hay vida allá donde todo haría pensar a que fuese imposible? Pues así es Concienzudos, a estos organismos se les denomina extremófilos y la mayoría son bacterias, microorganismos que por su pequeño tamaño y metabolismo adaptable ha permitido que colonicen los lugares más inhóspitos. Encontramos por ejemplo, microorganismos que viven en condiciones tremendamente ácidas, llamados acidófilos, como ocurre con las bacterias pertenecientes al dominio Archaea, que habitan en el ácido río Tinto (Huelva).

images                                                Río Tinto (Huelva)

También hay quienes habitan en condiciones muy básicas y se les llama alcalófilos. Organismos que viven en las profundidades del océano, a presiones altísimas, como las bacterias de las fosas de las Marianas. También son extremófilos los halófilos, organismos que viven en condiciones de alta salinidad como son aquellos que viven en el mar muerto. Los criptoendolitos, capaces de vivir a mucha profundidad bajo el suelo, como el llamado Bacillus infernus. Aquellos que viven en glaciares o incluso aquellos que viven en condiciones de temperatura extrema como son los hipertermófilos que viven en las chimeneas termanes submarinas.

Pero no solo los organismos unicelulares son capaces de soportar esas condiciones tan extremas, existen también organismos pluricelulares, los llamados tardígrados o comúnmente llamados osos de agua, que se consideran así mismo extremófilos.

enhanced-buzz-wide-4651-1402568065-6                                                  Tardígrado

Estos organismos son invertebrados de un tamaño de aproximadamente 0,5 mm que también son capaces de sobrevivir presiones altísimas y temperaturas extremas de entre -100 y -200ºC. El secreto de esta resistencia radica en lo que se denomina criptobiosis, mediante este proceso ralentizan todos sus procesos metabólicos hasta que las condiciones ambientales retornan a la normalidad, este proceso de deshidratación les deja en letargo durante años y hace que estos organismos sobrevivan en condiciones de poco oxígeno, frío y sequedad extrema o en condiciones de alta salinidad.

Así pues Concienzudos, está claro que los seres humanos somos de los seres vivos más vulnerables en cuanto a cambios extremos de las condiciones ambientales se refiere, microscópicas bacterias y minúsculos invertebrados se adaptan mucho mejor que nosotros para conseguir la supervivencia, ¿encontraremos el secreto de la criptobiosis?.

¡Feliz Miércoles!

Alimentación, Curiosidades

¿Desde cuándo bebemos leche?

Buenos días Concienzudos!

Seguramente muchos de vosotros habréis oído hablar de la selección natural, pues bien, ese es un proceso evolutivo en el que las condiciones de un medio ambiente favorecen o dificultan la reproducción de los organismos según sean sus características y esta selección debe ser heredable de una generación a otra. Esta idea fue propuesta por Darwin para explicar la evolución biológica. Gracias a esta teoría podemos explicar por ejemplo la diferencia de color de piel, de pelo y de ojos de los humanos. A los primeros humanos que vivían en África la melanina, pigmento que colorea la piel y que protege de la luz ultravioleta que procede del sol, les suponía una gran ventaja. Sin embargo, cuando nuestros ancestros alcanzaron latitudes más altas hacia el norte de Asia y Europa supuso un problema, ya que el ser humano necesita del sol para sintetizar la vitamina D, por lo que las pieles morenas al rechazar el poco sol que había, producían una menor melanina, lo que hizo aumentar el raquitismo entre otras enfermedades. Gracias a las consecuentes mutaciones fueron apareciendo pieles más claras que sintetizaban mayor vitamina D y que se adaptaron al clima con menos sol y la selección natural hizo que relegaran a aquellos de pieles más modernas. Como ese, otros rasgos físicos se han ido determinando en función de la latitud y los diferentes climas a los que los humanos y otros animales nos hemos ido adaptando de manera evolutiva gracias a la selección natural con el fin de supervivencia. 6a012875ba0a04970c0147e126e867970b-320wi

Pues bien, la selección natural también actuó hace 4000 años en las poblaciones del Neolítico con la capacidad de digerir leche en la edad adulta como adaptación evolutiva al surgir la agricultura y ganadería. Anteriormente sólo los bebes, capaces de sintetizar esa enzima lactasa podían digerir leche como la materna. Esto es lo que han descubierto recientemente un estudio en el que participan científicos del CSIC publicado en la revista Nature. En este estudio se identifican 12 variantes genéticas seleccionadas evolutivamente a lo largo de los años como respuesta a los desafíos adaptativos entre las que se encuentra la mutación del gen lactasa que permitió a las poblaciones Europeas del Neolítico en edad adulta a consumir y alimentarse de la leche. Sin embargo, en el estudio también indican que la mutación no se requiere si procesas la leche, como para hacer queso, por lo tanto no significa que estas poblaciones no aprovecharan antes este recurso. Como indica Josep Maria Vergès, investigador del Institut Català de Paleoecologia Humana i Evolució Social, “los datos obtenidos son fundamentales para comprender el papel que han jugado las adaptaciones culturales en la configuración genética de las poblaciones europeas de la Prehistoria reciente”.

 ¡Que tengáis buena semana Concienzudos!

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 Iain Mathieson et al. Genome-wide patterns of selection in 230 ancient Eurasians. Nature. DOI:10.1038/nature16152

 

 

Naturaleza y Biología

Machos o hembras, ¿cuáles son más bonitos?

¡Buenos días!

Hoy os traemos una historia tan colorida y bonita como estos pájaros (llamados carpodacos domésticos para los interesados):1.18735d

Me gustaría que no os fijarais en la apasionante discusión que están manteniendo sino más bien en el color de su plumaje. El de la izquierda es un macho y creo que coincidiréis conmigo en que es bastante más colorido que la hembra, a la derecha. Y de esto trata nuestro post de hoy, pues la semana pasada salió un artículo en la revista Nature que estudia qué razones evolutivas pueden haber para que se observen diferencias en el colorido entre machos y hembras de distintas especies de pájaros. ¿Por qué es tan relevante el estudio? Pues porque se ha hecho con alrededor de ¡6000 especies distintas de pájaros! Un estudio tan amplio es estupendo porque permite responder a distintas cuestiones planteadas en términos de evolución.

El primer resultado que obtuvieron es que las especies de mayor tamaño también presentan una pigmentación más colorida, algo ignorado hasta ahora. Además, demostraron que las especies tropicales presentan una mayor coloración en ambos sexos, algo que según los científicos es debido a que dichas especies son generalmente más territoriales y forman parejas estables, aumentando la competición entre individuos de la misma especie. Como ejemplo de especie tropical colorida os dejo el de la tangara cabecidorada, similar en ambos sexos:

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En cuanto a diferencias de coloración por sexos, las hembras eran menos coloridas en las sociedades polígamas, donde un macho tiene más de una pareja. Esto viene motivado por el hecho de que la competencia entre hembras se reduce si el macho puede elegir varias veces y por tanto diferenciarse en colores no es evolutivamente rentable. Como ejemplo, la Tangara de Costa Rica (macho a la derecha y hembra a la izquierda):

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Me encantaría hacer unas cuantas comparaciones con nuestra sociedad actual pero la verdad es que es un tema polémico. Así que es mejor que cada uno haga las suyas 😉

Curiosidades

¿Existe el olor a viejo?

¡Feliz comienzo de semana concienzudos!

Ya tenemos con nosotros las primeras lluvias del otoño. Es curioso cómo la humedad ambiental favorece que lleguen a nuestras fosas nasales olores más intensos, en especial los malos olores.

Sobre tdancing rainodo en esta época de entretiempo nos encontramos con que alguna gente se pone mucha ropa de abrigo y acaba sudando, lo que genera un “tufillo” característico que todos hemos sufrido alguna vez con un compañero de metro. Este olor desagradable se debe a las bacterias que pueblan nuestro cuerpo, que al entrar en contacto con el sudor sintetizan una serie de compuestos químicos que huelen mal. Afortunadamente, esto es algo temporal y de fácil solución: con una duchita y un poco de desodorante todo vuelve a la normalidad.

mal olorSin embargo, a medida que los humanos nos hacemos mayores, adquirimos un olor “especial”. Sí, concienzudos, el “olor a viejo” no es algo psicológico, o algo debido por completo al afán de las abuelas de usar bolitas de antipolillas para la ropa ni a los muebles viejos.

En 2012, un grupo de investigadores de Filadelfia, confirmaron que efectivamente los ancianos tienen un olor diferente y distintivo que la gente de diferentes edades es capaz de identificar con los ojos cerrados exponiéndose únicamente al olor.

Para hacer el estudio expusieron a 41 voluntarios jóvenes (de entre 20 y 30 años) a diferentes muestras de olor que se habían tomado de tres grupos de edad diferentes: “joven” (de 20 a 30 años), “de mediana edad” (de 45 a 55 años) y “viejo” (de 75 a 95 años). Les pidieron que evaluaran la intensidad y el agrado de cada olor, y también que indicasen la edad o el rango de edad que creían que tenía el individuo en cuestión.

Los voluntarios fueron capaces de diferenciar claramente las muestras de personas “viejas” con respecto del resto. Sin embargo, tenían problemas en distinguir entre las muestras de los individuos “jóvenes” y los de “mediana edad”.

Curiosamente, a pesar de ser un olor único e identificable, en contra de lo que dicta el estereotipo, el olor de “viejo” no es algo malo. Los participantes lo valoraron como menos intenso y menos desagradable que el olor de individuos “jóvenes”. Si lo separamos por género, los participantes valoraron el olor de hombres de “mediana edad” como el más desagradable, mientras que el de “viejo” era el más agradable y el menos intenso. Sin embargo, en el caso de las mujeres, las de “mediana edad” tenían un olor más agradable que las “viejas”.

Esta capacidad de distinguir entre el olor natural de personas mayores con respecto de individuos más jóvenes no se debe a las situaciones tensas que todos hemos sufrido cuando a los 4 años venían las amigas de nuestras abuelas a darnos besos y retorcernos los mofletes mientras nos decían lo monísimos que éramos. De hecho, tiene una razón de ser bastante más primaria. ¿Más primario que una reacción de pánico-huida? Estaréis pensando. ¡Pues sí! Estos científicos han propuesto que la capacidad de diferenciar la edad mediante el olor es una ventaja evolutiva, ya que los animales puedes diferenciar entre el olor de los individuos jóvenes y saludables, que se pueden comer o lo pueden atacar, de los viejos o enfermos, que preferirán evitar cazar. Este suceso no sólo nos pasa a los humanos, los ratones, conejos, búhos y monos también modifican su olor corporal a medida que se hacen mayores.

pareja viejos feliz

A nivel científico, esto implica que la síntesis de compuestos químicos por el cuerpo, en este caso para generar un olor corporal, puede transmitir una información social muy útil, ya que permite, por ejemplo, la elección de una pareja sana. Sin embargo, la explicación biológica del olor no está clara, ya que el olor corporal proviene de una interacción compleja entre las secreciones de glándulas de la piel, la actividad bacteriana y la composición y secreción de las glándulas sudoríparas, que varía con la edad. Y a pesar de todos estos factores, el olor de una persona anciana en Suecia es muy similar al de una persona anciana en Estados Unidos, a pesar de que los estilos de vida hayan sido diferentes.

Este estudio abre la puerta de otros muchos, como por ejemplo, hasta qué punto nos influyen otras fuentes de olor corporal, como el de la piel o el aliento, o hasta qué punto los perfumes que utilizamos afectan de alguna manera a nuestras relaciones sociales.

Curioso, ¿verdad?

Naturaleza y Biología

¿Colibrí o Mariposa?

Esta semana os presentamos a la esfinge colibrí o Macroglossum stellatarum. Se trata de una mariposa que recuerda a un colibrí tanto por la forma del cuerpo como por la manera de volar y alimentarse del néctar de las flores.  Las mariposas colibrí residen en el sur de Europa, así que probablemente hayáis visto alguna revoloteando en algún jardín emitiendo un zumbido característico. Mientras que los colibríes son originarios de América. ¿Cómo han llegado dos animales tan alejados en la filogenia a formas y hábitos tan parecidos? Según teorías evolutivas, se trataría de un fenómeno conocido como convergencia evolutiva, que explica cómo dos organismos diferentes desarrollan estructuras similares de manera independiente. Probablemente debido a que han sido sometidos a presiones evolutivas semejantes, como el difícil acceso al néctar de las flores de las cuales se alimentan.

Así que tened cuidado de no confundirlos cuando veáis revolotear algo parecido a un colibrí en un jardín, y os encontréis fuera del continente americano. ¡Buena semana!

Moro-Sphinx ou Sphinx du Caille-lait.
Wikipedia
Curiosidades

Born this way

Hola Concienzudos!

Hoy, aprovechando que ayer fue el día internacional del orgullo LGBTI, vamos a hablar sobre la homosexualidad. En concreto, vamos a ver qué investigaciones se llevan a cabo al respecto para encontrar su origen.

A lo largo del tiempo ha habido grandes debates sobre si la orientación sexual es una elección o es una característica con la que se nace. Otras teorías sugerían que no era de nacimiento pero tampoco algo que se elegía personalmente, sino que los factores ambientales eran los que lo condicionaban.

ADN Arcoiris
ADN Arcoiris — © Digital Art/Corbis

Pero cada vez más estudios apuntan a una causa biológica: Uno o varios genes serían los involucrados en determinar la orientación sexual de cada persona, aunque no se puede descartar que el entorno afecte. En concreto, desde 1980 hay varios estudios que relacionan la homosexualidad en hombres con una región en el cromosoma X, apoyada por estudios en los 90 y finalmente confirmada el año pasado (2014). Sin embargo, aquí vino un punto de confusión en los estudios: gemelos idénticos (monocigóticos), que heredan los mismos genes, tienen orientaciones sexuales distintas más de lo que uno esperaría si la transmisión fuese puramente genética.

Es por ello que el estudio concluye que la influencia de factores externos en los genes, conocido como epigenética, ya sea en el útero materno o de forma post-natal podrían ser los que disparen la activación de este gen.

El hecho de que la homosexualidad se herede genéticamente presenta una paradoja: Es evidente que las personas homosexuales tienen menor predisposición a tener descendencia, con lo que sus genes no deberían transmitirse. Sin embargo, un estudio familiar deduce que los hombres homosexuales tienen a menudo parientes mujeres con mayor descendencia que los heterosexuales.

Aun así, después de todos estos datos, quedan muchas investigaciones por hacer: Estudios relacionan la homosexualidad no solamente con el cromosoma X (que haría que la mayoría de homosexuales fuesen hombres) sino con otros cromosomas, dando idea que podría ser un rasgo parecido a la altura: gente muy baja a gente muy alta determinado por varios genes simultáneamente en conjunto con factores ambientales.

Así pues, a pesar de que el mecanismo no ha sido encontrado en su totalidad, continuando con la investigación llegaremos a descubrir algún día dónde se encuentra la homosexualidad en el genoma, y con ello entenderemos el código genético mejor.

Artículo original: IFLS