Física, Química y Astronomía

CONTINENTES, EXOPLANETAS… ¿QUÉ MÁS SE PUEDE PEDIR?

¡Feliz comienzo de semana concienzudXs!

Todos tenemos un pequeño explorador en nuestro interior, y es por esto que la semana pasada fue ¡sencillamente fascinante!

¡¡No sólo hemos descubierto un nuevo continente, sino que también hemos encontrado un sistema de exoplanetas!!

zelandia

Los humanos nos tenemos por los seres vivos más inteligentes del planeta Tierra, pero, si tan listos somos, ¿cómo es posible que un CONTINENTE haya pasado desapercibido a nuestros ojos? ¡Con un área de nada menos que 4,9 millones de kilómetros! Hay que decir como defensa de nuestra especie que este continente está cubierto en su mayor parte por el océano, y que tan sólo tenemos a la vista el 6% de su territorio: Nueva Zelanda y Nueva Caledonia. Después de 20 años de investigaciones científicos del centro neozelandés GNS Science han publicado el descubrimiento de Zelandia (Zealandia en inglés), en la revista de la Sociedad Geológica de América (GSA). Al parecer, Zelandia es un continente porque tiene la elevación necesaria sobre la zona circundante, tiene una geología que lo distingue de otros continentes, un área bien definida y una corteza más gruesa que el suelo oceánico normal. Según este grupo, Zelandia se formó después de la desintegración del supercontinente Gondwana, hace unos 30 millones de años. El investigador principal del descubrimiento, Nick Mortimer, defiende que la importancia de Zelandia va más allá de añadir un nombre a la lista de continentes. “Es el continente más fino y más pequeño que se ha encontrado, y el hecho de que esté tan sumergido pero no fragmentado lo hace útil para explorar la cohesión y desintegración de la corteza continental”, declaró. Mortimer también explicó que Zelandia proporciona un nuevo contexto de “una tierra que se hizo más pequeña y se hundió bajo las olas” para los estudios de biología evolutiva, que pueden explicar los orígenes de la flora y fauna endémicas de Nueva Zelanda y Nueva Caledonia.

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Apenas 24 horas después de esta noticia, la NASA nos hizo conocedores de otro gran descubrimiento: el primer sistema conocido de siete planetas del tamaño de la Tierra alrededor de una sola estrella (Trappist-1). Este descubrimiento establece un nuevo record en el mayor número de planetas en zonas habitables que se encuentran alrededor de una estrella fuera de nuestro sistema solar. De hecho, la noticia tuvo tal repercusión que tuvo un doodle propio 🙂

exoplanetas-doodleexoplanetas-doodle-2

Lo impactante de este descubrimiento es que los científicos de la NASA afirmaron que encontrar un planeta como la Tierra es ahora una mera cuestión de tiempo, porque los siete planetas podrían tener agua líquida en unas condiciones atmosféricas adecuadas, aunque hay tres de ellos que son mejores candidatos para habitarlos potencialmente debido a la distancia a la que se encuentran de su sol. En comparación con nuestro sistema solar, los planetas de Trappist-1 están más juntos entre ellos y más pegados a su sol, para que os hagáis una idea, el planeta más alejado de Trappist-1 está a un décimo de la distancia entre nuestro sol y Mercurio. De hecho, el astrobiólogo español José Caballero afirmó la semana pasada que estos planetas están tan cerca unos de otros que sería posible observar los accidentes geográficos del planeta de al lado a simple vista.

Una gran duda que se cierne ahora sobre los exoplanetas es si tienen  una atmósfera que posibilite la existencia de vida. Esta envoltura de gases es imprescindible para generar efecto invernadero, hacer que las temperaturas que llegan a la superficie del planeta sean más moderadas, permitiendo que el agua esté en estado líquido, y forma un escudo para las radiaciones ultravioleta que emite el sol.

Además de la composición de gases, para determinar si hay vida la cuestión fundamental es si los planetas han conservado algo del agua que contenían cuando se formaron hace 500 millones de años. Sin embargo, es importante tener en cuenta que en el caso de haber vida en estos exoplanetas, sería muy diferente a la que conocemos en la Tierra, porque… ¡La luz de Trappist-1 es infrarroja! De manera que, por ejemplo, en el caso de que los habitantes de estos planetas tuvieran ojos, tendrían que ver en el espectro infrarrojo, las hojas de los árboles tendrían que estar adaptadas para hacer la fotosíntesis con fotones de muy baja energía.

Otro factor a tener en cuenta es que es probable que los exoplanetas no giren sobre sí mismos, de manera que siempre darían la misma cara hacia el sol y tendrían la otra en una noche continua. Esto haría que las diferencias de temperatura fueran brutales, y habría fuertes corrientes de aire de la cara soleada a la oscura.

Para estudiar la composición de los gases y agua de los planetas potencialmente habitables se lanzará en otoño de 2018 el telescopio espacial James Webb, que determinará las concentraciones de agua, metano, ozono y oxígeno.

Esperaremos ansiosos las noticias acerca de estos exoplanetas, ya que están relativamente “cerca” de la Tierra, a tan sólo 40 años luz de la constelación de Acuario. Sin embargo, tendremos que esperar a nuevas mejoras en la tecnología para poder visitarlos, ya que, con las tecnologías actuales, tardaríamos 300.000años en recorrer la distancia que nos separa.

¿Qué nos deparará esta semana? ¿Una nueva especie?

¡Os mantendremos informados!

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Física, Química y Astronomía

Ya tenemos sustituto para Plutón!!

cometa

Hace ya un tiempo que Plutón dejó de estar en las lista de los planetas del Sistema Solar, para los más olvidadizos el motivo fue una convención tomada por la unión astronómica internacional, en la cual un cuerpo celeste debía cumplir los siguientes requisitos para ser considerado un planeta:

  1. Orbita alrededor de una estrella (o remanente de ella).
  2. Tiene suficiente masa para que su gravedad supere las fuerzas del cuerpo rígido, de manera que asuma una forma en equilibrio hidrostático (lo que es lo mismo a decir que gracias a su propia gravedad tiene una forma casi esférica).
  3. Ha limpiado la vecindad de su órbita de planetesimales, o lo que es lo mismo es el planeta dominante de una órbita, expulsando o incorporando los cuerpos más pequeños que hubiese en esa órbita .
  4. No emite una luz propia.

Esta decisión estuvo fomentada por la aparición de nuevos cuerpos orbitando alrededor del Sol, gracias a la potencia de los nuevos telescopios, se habían ido detectando diferentes cuerpos con órbitas muy grandes y tamaños muy diferentes, por lo que empezó el debate de si debían ser considerados nuevos planetas del sistema solar, lo cual hizo replantearse el concepto de planeta, y  se puso la anterior lista de condiciones que tenía que tener un objeto en el espacio para ser considerado planeta.

Para el pobre Plutón que había pasado siempre las pruebas de planeta en esta convocatoria se quedó atrás, ya no podía ser llamado planeta y pasó a considerarse planeta enano. Sin embargo… ¡parece que hay un nuevo candidato en la lista!

La noticia de este nuevo posible planeta viene desde Caltech, donde los investigadores Konstantin Batygin y Mike Brown, han descubierto evidencias de un planeta orbitando alrededor del Sol, este nuevo planeta que han llamado el planeta número nueve, tiene una órbita gigantesca la cual tarda entre unos 10.000-20.000 años en completar una vuelta, para hacernos una idea en distancias, la órbita es unas veinte veces la del planeta más lejano, Neptuno, que son aproximadamente 4.5·109 de Km, y de tamaño es aproximadamente 10 veces el tamaño de la Tierra.

Con estas aproximaciones a las características del cuerpo celeste, se puede decir que cumple con todos los requisitos puestos por la unión astronómica internacional y por tanto ser oficialmente considerado el noveno planeta del sistema solar.

Es importante notar que hablamos en términos  de “posible” y “aproximaciones” ¿Porqué utilizamos estos términos? pues por un motivo importante que es… que este planeta aún no ha sido visto!! este planeta ha sido predicho!!. Los investigadores de Caltech han utilizado un modelo matemático y una serie de algoritmos computacionales para estudiar diferentes efectos gravitatorios, gracias a los cuales han podido predecir la existencia de un cuerpo de las características anteriormente escritas, y por tanto un planeta con todas las de la ley.

fórmulas imposibles

Puede parecer curioso predecirlo antes de verlo, sin embargo no es la primera vez que ocurre, es más a muchos puede sorprenderles que sin ordenadores y basándose también en las matemáticas esto mismo ocurriese con Neptuno.

La mayoría de los planetas se conocen desde la antigüedad, ya que son relativamente fáciles de ver sin instrumentación, el resto de cuerpos celestes más pequeños o diferentes aspectos se hicieron esperar a la invención del telescopio por Galileo Galilei en el S.XVI, gracias a ello Willian Herschel pudo descubrir Urano en 1781, pero lo interesante se hizo esperar casi un siglo, los astrónomos no podían entender diferentes aspectos de la órbita de este planeta, por lo que decidieron utilizar a la inversa la teoría gravitatoria de Newton y las matemáticas para predecir de donde podía venir esta órbita que veían con los telescopios, y el resultado… Neptuno!!!

EL astrónomo Francés Leverrier y el astrónomo inglés John Couch hicieron los cálculos matemáticos (Sin ordenadores, lo cual es algo digno de reconocimiento en comparación con la dependencia que existe hoy en día) y fue por último el astrónomo alemán Johann Galle quién lo observó.

Una vez establecido el método se aplicó de nuevo en la órbita de Neptuno, indicando un noveno planeta: Plutón (según los criterios de la época). Esta forma de inferir planetas ha sido ampliamente utilizada y más aún con la aparición de ordenadores que ayudan con cálculos más precisos y sensibles a variaciones en los campos gravitatorios observados gracias a muchos cuerpos celestes (no sólo planetas).

Sin embargo hasta ahora (y con los nuevos criterios de Planeta) no se habían descubierto planetas propiamente dichos en el sistema solar, por lo que este noveno planeta supone un gran descubrimiento. En concreto (Si no contamos Plutón) este sería el tercer planeta del sistema solar descubierto en nuestra época y el segundo de forma indirecta utilizando un método matemático.

Ya sólo queda un confirmación directa…. ¡¡¡¡todo el mundo a los telescopios!!!!

materia oscura

Para los más apasionados del tema os remitimos a la publicación original donde dan todos los detalles del descubrimiento y de los cálculos realizados para determinar las características de este noveno planeta:

“Evidence for a distant giant planet in the Solar System”, The Astronomical Journal, Vol 11 Nº2

Física, Química y Astronomía, Naturaleza y Biología

Blue Moon

Despedimos este caluroso mes de Julio con una Luna Azul. Y, ¿qué quiere decir esta expresión que da título a multitud de canciones?. Lo lógico sería pensar que veremos la luna con un bonito color azul. Pero no, no tiene tal significado, sino que se debe a que mañana se producirá la Segunda Luna Llena del mes, fenómeno que es muy poco frecuente. Por lo tanto, cuando decimos ‘Una vez cada Luna Azul’ nos referimos a que algo es raro o poco usual. Aunque, muchos diréis que sí habéis visto alguna vez la Luna con un color azulado, y esto si que pasa en algunas ocasiones, especialmente tras una erupción volcánica.

En este video explicativo en inglés y publicado por la NASA nos cuentan un poco más sobre el origen de tal expresión y además la relación del color azul con los volcanes. ¡Esperamos que os guste!

Curiosidades, Física, Química y Astronomía

Time-lapse solar

¡Hola concienzudos! Hace pocos días el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA, SDO en sus siglas en inglés, ha publicado un vídeo de nuestro Astro Rey para el cual se han capturado más de una imagen por segundo durante 5 años. El efecto visual que se consigue con la técnica del time-lapse consiste en ver la actividad del sol de manera más rápida, y así observar diferentes eventos que se producen en su superficie como son las explosiones y erupciones masivas, o la formación de las manchas solares y su desaparición. Además han utilizado diferentes longitudes de onda, y por lo tanto diferentes temperaturas, para poder estudiar la causa de que la atmósfera del Sol tenga 1000 veces más temperatura que en su superficie. Aquí teneis el vídeo:

Terminamos este post dejando algunas preguntas abiertas acerca del Sol: ¿cuántas veces es mayor su tamaño comparado con la Tierra?, ¿a qué distancia está de nosotros?, ¿cúal es su período de rotación?, ¿cuál es su temperatura media en superficie?, ¿cúal es el elemento químico mayoritario que lo compone?, ¿cuándo se formó? y ¿hasta cuándo tiene estimado que emitirá luz?.

Curiosidades, Física, Química y Astronomía

Aprendiendo de los inmortales

“El cosmos es todo lo que hay, hubo y habrá. Nuestras más ligeras contemplaciones del cosmos nos hacen estremecer: Sentimos como un cosquilleo nos llena los nervios, una voz muda, una ligera sensación como de un recuerdo lejano o como si cayéramos desde una gran altura. Sabemos que nos aproximamos al más grande de los misterios.”

Carl Sagan

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Cosmos es también el título de una serie de 13 documentales emitidos allá por el año 1980. Algunos quizá conozcáis también la nueva edición estrenada el pasado mes de marzo y que puede verse en el canal National Geographic.

Bajo el título de “Cosmos: Un viaje personal”, y “Cosmos: Una odisea de tiempo y espacio”, esta serie escrita por el matrimonio Carl Sagan y Ann Druyan busca difundir la historia de la astronomía, la ciencia, el origen de la vida, y concienciar sobre el lugar que ocupa nuestra especie y nuestro planeta en el universo.

Carl Sagan, uno de los padres de la divulgación científica actual, murió el 20 de diciembre de 1996, pero la reaparición de parte de su legado en forma de serie documental, le ha hecho ahora más que nunca, inmortal.

Tras su muerte, Ann Druyan quiso continuar la misión divulgadora que ella y su marido habían compartido durante tanto tiempo, por lo que intentó primero buscar alguna institución o universidad que guardase y emplease todo el material acumulado por Carl Sagan durante años. Pero ningún sitio parecía poder dedicarle la importancia que según Ann Druyan merecía.

Finalmente conoció a Seth McFarlane, creador de Family Guy y admirador del trabajo de Sagan, y al poco tiempo, la nueva serie Cosmos fue una realidad. Gracias a ello también, todos los documentos, cartas, ensayos, ideas… etc. de Carl Sagan se guardan ahora en la Library of Congress.

Pero, ¿qué pensaba Carl Sagan de la inmortalidad?

Hace unos días su hija Sasha relataba en un artículo para la revista The Cut lo que su padre la había contestado cuando ella preguntó acerca de sus abuelos paternos, a los que nunca había conocido.

–      Están muertos. – dijo su padre

–      ¿Los volverás a ver alguna vez? – preguntó Sasha

Su padre contestó que no a_3x-horizontalhabría nada que le hiciese más feliz que volverles a ver, pero que no tenía ni motivos ni evidencias para creer en que hubiese vida después de la muerte. Por ello, no debía caer en la tentación de creer en algo sólo porque quisiese que fuera verdad.

Para aliviar la mini-crisis existencial en la que cayó Sasha su padre le explicó:

«Estás viva en este preciso segundo. Y eso es algo asombroso. Tienes el privilegio de vivir en un planeta en el que has evolucionado para respirar el aire, beber el agua y amar el calor de la estrella más cercana. Estás conectada a todas las generaciones a través del ADN, e incluso a todo el Universo, porque cada célula en tu cuerpo proviene del corazón de las estrellas»

Este defensor del escepticismo que nos enseña a no creer porque sí, a buscar evidencias, a cuestionar todo, en definitiva, a convertirnos en verdaderos científicos; murió un día de diciembre de 1996, sus enseñanzas, sus ideas, sus preguntas… no murieron.

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“We are star stuff.”

Carl Sagan

Curiosidades, Física, Química y Astronomía

Luna de Abril

¡Hola Concienzudos! Esta semana se ha dado el pistoletazo de salida para ver de manera consecutiva los 4 eclipses totales de Luna que tendrán lugar entre 2014 y 2015 con una periodicidad de 6 meses, aproximadamente. Ayer día 15 de Abril vivimos el primero, y para el que no pudo disfrutarlo en vivo y en directo, puede recurrir a Internet para ver montones de imágenes impresionantes de una Luna llena de color rojizo. Para los más curiosos, en este enlace de la página de la NASA nos explican éste fenómeno tan curioso. Y, para los que sientan la necesidad de conocer otro fenómeno particular entre la Tierra y su ‘fiel’ escudero, os mostramos una fotografía de la Luna tomada en momentos similares del día, una desde el Hemisferio Sur y otra desde el Hemisferio Norte. ¿Notais alguna diferencia? La respuesta, la cara visible de la Luna tiene una orientación diferente de sus manchas y cráteres. ¡Esperamos que os guste!

LunasFoto por cortesía de Javier Di Matteo (desde Argentina) y Marcos Cardozo (desde España)

Curiosidades, Física, Química y Astronomía

Llamarada Solar

¡Hola concienzudos! Esta semana la página web de la nasa nos muestra una de las últimas fotografías realizadas por el grupo especializado en vigilar la actividad del Sol, conocido como el Observatorio de Dinámica Solar de la NASA (SDO en sus siglas en inglés). La foto fue tomada a través de diferentes longitudes de onda y muestra uno de los momentos en la formación de la llamarada solar. Estas llamaradas pueden llegar hasta la Tierra e interferir con las señales de comunicación y GPS si son de gran magnitud, sin ello representar mayor peligro para la la Tierra gracias a que la atmósfera ejerce de escudo protector. Aqui teneis la imagen y el enlace a la noticia en inglés:

multi_wavelength_feb_25_pre-flare_1http://www.nasa.gov/content/first-moments-of-a-solar-flare-in-different-wavelengths-of-light/#.Uw4FLYVnibM