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¡Hola concienzudos! Hoy vamos a hablar del accidente que ocurrió en 1986, en la central nuclear Vladímir Ilich Lenin de Chernobyl cerca de la ciudad de Pripyat (Ucrania). Ha sido el único accidente nuclear de nivel 7 en la historia (escala de 0-7).

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Actualmente, esta ciudad es una ciudad fantasma debido a la explosión del reactor 4 de la central. A causa de los altos niveles de radiación, tuvieron que evacuarla rápidamente y además establecieron un perímetro de 30 km al que llaman zona de exclusión o simplemente La Zona. 

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A pesar de que esta área sea la más contaminada, la nube radiactiva llegó a gran parte de Europa y Asia. Se cree que hasta en Irlanda hubo lluvia radiactiva. En el mapa de abajo podéis ver las zonas afectadas en el momento de la explosión. A día de hoy, la zona de exclusión sigue siendo inhabitable (aunque ya veremos que no es tan inhabitable).

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Lo paradójico del accidente es que ocurrió cuando realizaban una prueba de seguridad de los reactores. En él, querían comprobar si con una falta de suministro eléctrico, los generadores sería capaces de mantener refrigerados los reactores. Al fallar la prueba, el reactor número 4 se sobrecalentó produciendo una explosión del hidrógeno del interior.

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Tras el accidente, tuvieron que contratar a gente para que limpiara la zona. Se les llamó liquidadores. Hay que tener en cuenta que en esa época, aunque se sabía que la radiación era mala, no conocían el verdadero alcance de una explosión así y de todo lo que se liberó. Se estima que la cantidad de materiales tóxicos y radiactivos eran 500 veces mayor que los liberados en la bomba atómica de Hiroshima. 

images (1)Por ello, el material protector usado por los liquidadores, no era muy eficiente. Gracias a ellos las consecuencias del accidente no fueron tan horribles como podrían haber sido, pero pagaron un alto precio. Aunque no se sabe con exactitud, ya que hay consecuencias tanto a corto como a largo plazo, se desconoce la cantidad exacta de liquidadores discapacitados o muertos a causa de la radiación. Pero si se contrataron unos 600.000, se cree que al menos 100.000 murieron o quedaron discapacitados. Aunque seguramente la cifra sea mayor.
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Pues como ya hemos dicho, han pasado 31 años, y la zona sigue muy contaminada.
300px-Iodine-131-decay-scheme-simplified.svg Los radioisótopos que más se liberaron fueron yodo-131, estroncio-90 y cesio-137. Una de las características más importantes de los isótopos radiactivos es su periodo de semidesintegración. Que es la cantidad de tiempo necesaria para que la mitad de los núcleo de un isótopo se desintegren liberando electrones, neutrinos o positrones dependiendo de si son emisiones en gamma, beta o alfa. El del yodo-131 por ejemplo es de 8 días, pero en los otros dos el periodo de semidesintegración es de 30 años y además, sobretodo el cesio-137, está mayormente depositado en la superficie del suelo. Así que, a día de hoy,  sólo la mitad de esos núcleos se han desintegrado. Por lo que harían falta otros 30 años más para que desaparezca. Así que mirándolo bien, tras un accidente nuclear llevan casi 100 años descontaminar todo.

En 2014 salió un artículo muy interesante que se titula Chronic exposure to low-dose radiation at Chernobyl favours adaptation to oxidative stress in birds”.

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En él hablan de que aunque la radiación produce estrés oxidativo celular, los organismos tienen respuestas compensatoria que se combinan con las especies reactivas de oxigeno (ROS) minimizando así los daños que pudieran producir estos radicales. Para el trabajo, estudiaron pájaros de 16 especies expuestas a la radiación de Chernobyl y analizaron los niveles de los antioxidantes más importantes del organismo, además del daño en el ADN. Sorprendentemente, vieron que los niveles de antioxidantes y el daño en el ADN eran menores en estos pájaros que en los controles. Aunque los más curioso del estudio, es que relacionaban la cantidad de feomelanina (pigmento en plumas) con el éxito adaptativo a la radiación. A más cantidad de pigmento mayor número de radicales libres oxidantes, por lo que estos animales se adaptaban peor a la radiación. Por lo tanto se pudo concluir que la exposición prolongada a radiación puede ser beneficiosa en términos de adaptación al daño celular, siempre y cuando el organismo llegue a adaptarse.

A parte de aves, a día de hoy en esta zona viven por ejemplo ciervos, lobos u osos, entre otros. Así que el número de especies que sobreviven en este área “inhabitable” ha aumentado por la disminución de la presencia humana, y parece que la radiación no les ha detenido.

¿Estos estudios podrían extrapolarse al ser humano? Pues no se ha estudiado. Pero la realidad es que hay casi 5 millones de personas que viven en áreas contaminadas por la radiación, ya que no quisieron irse, o más tarde volvieron a sus casas a pesar de la advertencias. Según esas personas, la radiación no les afecta, ya que no tienen problemas de salud. Pero lo cierto es que no se ha estudiado lo suficiente si esto es verdad.

Así que ya sabéis, la vida siempre se abre paso.

¡Feliz semana!

Referencias: Chronic exposure to low-dose radiation at Chernobyl favours adaptation to oxidative stress in birds. Ismael Galvan, Andrea Bonisoli-Alquati, Shanna Jenkinson, Ghanem Ghanem, Kazumasa Wakamatsu, Timothy A. Mousseau and Anders P. Møller. Functional Ecology 2014, 28, 1387–1403

https://www.youtube.com/watch?v=X4gAWbN5lc4 Documental, La Zona.

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