Una asociación sin ánimo de lucro por la divulgación científica

¡Buenos días concienzudxs!

Hoy os vamos a hablar de unos pájaros muy majos que tienen un nombre tan rimbombante como diamante zebra de Timor (zebrafinch en inglés). Estos animales, originales de Australasia, se usan a menudo en investigación porque son capaces de comunicarse de forma muy particular gracias a sus cantos. En este post nos vamos a centrar en un tipo muy especial de comunicación, la que tienen los padres con los hijos… antes de nacer. Como suena.

 

Zebra Finches ( Taeniopygia guttata )

 

Un grupo de científicos australianos observó que, en la última fase de incubación de los huevos, los adultos empezaban a emitir una serie de sonidos muy específicos y distintos a sus cantos habituales, pero sólo cuando la temperatura máxima del exterior sobrepasaba los 26 ºC. El descubrimiento llamó tanto la atención de los científicos, que se plantearon si este canto podía tener algún efecto que pudieran medir en la descendencia. Para comprobarlo decidieron incubar 166 huevos a una temperatura de unos 37.3 ºC, unas condiciones en las que se debía de producir el canto de incubación de los padres al que hacíamos referencia. Pero dividieron a los huevos en dos grupos: al primer grupo se les exponía a este tipo de señales acústicas de incubación y al segundo se les exponía a las señales acústicas que emiten los pájaros de manera habitual como simple forma de contacto. Posteriormente se dedicaron a estudiar las diferencias que había entre estos dos grupos.

La diferencia más significativa que encontraron es que los animales que habían recibido las señales acústicas de incubación tenían un tamaño más pequeño que los que habían recibido las señales comunes. El tener un tamaño corporal reducido favorece la pérdida de calor, con lo que esto podría suponer una ventaja para ellos en un ambiente cálido. Comprobaron si esto era cierto comparando el éxito reproductivo de los dos grupos y, en efecto, vieron que, si los animales vivían en condiciones altas de temperatura, aquéllos que habían recibido las señales de incubación producían más crías que los que habían recibido un canto inespecífico. Sin embargo, estos últimos tenían más éxito  reproductivo cuando se les mantenía en condiciones más frías. Además, descubrieron que las crías que habían recibido las señales de incubación preferían vivir en nidos artificiales más calientes que las que no habían recibido estas señales.

Sonia Kleindorfer, una científica dedicada al estudio de la ecología evolutiva, destaca que este trabajo nos ayuda a comprender “cómo los animales se pueden adaptar a cambios del clima, pues muestra que el cuidado de los padres hacia las crías es capaz de alterar su crecimiento”. Así mismo, el estudio “sugiere que los embriones pueden aprender mucho más de lo que nunca hemos imaginado”. Aún así, Kleindorfer también se pregunta si las señales de incubación son realmente señales de padres a hijos y no una simple respuesta de los padres al calor. Además, se plantea si los animales también producirían estos sonidos en la naturaleza, donde quedarían más expuestos a posibles depredadores.

Mariette (la científica encargada del proyecto) dice que tiene sentido que los padres preparen a su descendencia para el ambiente que se pueden encontrar al salir del cascarón, porque estos animales viven en hábitats muy áridos y la cría se produce sólo cuando las condiciones son buenas (independientemente de la estación). Además, resalta que los diamantes cebra de Timor podrían ser capaces de adaptarse en un mundo donde el cambio climático que estamos viviendo es algo tan evidente y alarmante.

¡Buena semana!

—-

Mylene M. Mariette and Katherine L. Buchanan. Science, 353. August 2016

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