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Un niño de 5 meses con su madre se prepara para los experimentos sobre la conciencia. Credit: Sofie Gelskov

 Estudios en adultos muestran un patrón característico de la actividad cerebral: cuando los órganos de los sentidos detectan algo, como un objeto en movimiento, las áreas visuales del cerebro se activan, incluso si éste se mueve tan rápido como para que nos demos cuenta. Sin embargo, si el objeto permanece en el campo de visión durante el tiempo suficiente, la señal pasa de la corteza visual (en el lóbulo occipital) hacia el córtex prefrontal, donde nuestra mente fija la imagen durante un largo período de tiempo. Ello tiene un correlato en la actividad eléctrica cerebral, donde se observa una activación cuando los sentidos “sienten” algo, y posteriormente otro tipo de señal (un potencial evocado denominado “onda lenta tardía” o late slow wave, en inglés) cuando el mensaje pasa al córtex prefrontal. ¡¡Y todo ello en menos de un tercio de segundo!! Los investigadores franceses de este estudio se preguntaron si dicha respuesta se podría encontrar también en niños. Para ello se monitorizó su actividad cerebral (en forma de electroencefalograma o EEG) con gorros provistos de electrodos. A los 80 bebés que participaron en el estudio (de 5, 12 y 15 meses) se les mostró una imagen de una cara en una pantalla durante una fracción de segundo.

Graph

Sid Kouider, el neurocientífico cognitivo del CNRS a cargo del proyecto, buscó un patrón oscilatorio característico de la actividad cerebral que respondiera a dicho estímulo (llamados en general potenciales evocados o ERPs en inglés) en bebés. En aquellos con al menos un año de edad, Kouider vio un patrón ERP similar al de los adultos, pero tres veces más lento. El equipo se sorprendió al detectar que también los bebés de 5 meses mostraban esta onda lenta tardía, aunque más débilmente que los mayores.


Kouider hipotetiza que esta respuesta podría también estar presente en bebés de hasta incluso 2 meses y que podría indicar un pensamiento consciente, tal y como publican hoy en
Science Kouider y su equipo. La onda, feedback del córtex prefrontal, sugiere que la imagen se almacena brevemente en la “memoria de trabajo” temporal del bebé. Y la conciencia, dice Kouider, está compuesta por memoria de trabajo.

Bebe

Lawrence Ward, un neurocientífico de la Universidad de British Columbia en Vancouver (Canadá) no implicado en el estudio, dice que aunque los investigadores firmantes del artículo han demostrado una gran paciencia reuniendo los datos y el trabajo está bien ejecutado, no es la última palabra sobre el tema. “Pienso que en el futuro encontraremos bastantes patrones de actividad neuronal diferentes que se correlacionen con la conciencia”.

Comparar las patrones oscilatorios de los niños con los de los adultos es complicado”, dice Charles Nelson (neuropsicólogo de la Facultad de Medicina de Harvard, Boston). “Los componentes ERP cambian dramáticamente en los primeros años de vida”, escribe en un e-mail. “Me resistiría a atribuir la misma operación mental (por ejemplo, la conciencia) de niños a adultos simplemente debido a un patrón similar de la actividad cerebral”.

A esto, Kouider le responde: “está en lo cierto, los componentes ERP no son exactamente los mismos que en los adultos, pero la firma ERP que hemos observado tiene las mismas características”. Kouider espera poder explorar en un futuro cómo estas señales de conciencia conectan con el aprendizaje, concretamente con el desarrollo del lenguaje: “Asumimos que los bebés aprenden muy rápido y de que son completamente inconscientes de este proceso; pero tal vez eso no sea cierto”.

por Paul Gabrielsen el 18 de Abril 2013. Traducido y adaptado por Asoc. Con/Ciencia.

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